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스파이크 단백질 32개 신종 변이 발견···B.1.1.529변이는 어떤 변이?

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사진=연합뉴스 제공

남아프리카공화국에서 새로운 변이종 바이러스가 발견된 것으로 알려졌다. B.1.1.529라고 불리는 이 변이는 스파이크 단백질이 32개나 있어 현재 창궐하는 변이보다 더 전파력이 강할 수 있다는 게 전문가들의 진단이다.

연합뉴스에 따르면 이번에 새로 발견된 변종 바이러스는 총 10여건으로 지난달 11일 아프리카 보츠와나에서 2건, 남아프리카공화국에서 6건, 홍콩에서 1건에서 발견된 것으로 알려졌다.

이 변종 바이러스는 스파이크 단백질을 이용해 숙주 세포로 침투하기 때문에 스파이크 단백질에 돌연변이가 생기면 전파력에 변화가 있는 것으로 전해졌다.

특히인체의 면역 체계가 바이러스를 공격하기가 더 어려워질 수도 있다. 코로나19 백신은 모두 스파이크 단백질에 작용하는 방식이다.

영국 임페리얼 칼리지 런던의 바이러스학자인 톰 피콕 박사는 B.1.1.529 변이종의 바이러스 정보를 유전체 정보 공유 사이트에 공유하면서 “매우 많은 양의 스파이크 돌연변이가 크게 우려될 수 있다”며 “아주, 아주 면밀하게 관찰해야하며 전파력이 그다지 크지 않은 이상한 종으로 드러날 수 있다. 그랬으면 좋겠다”고 덧붙였다.

이어 “중화 항체들이 알파·델타 변이보다 이 변이종을 인식하기 더 어려울 것”이라며 “지금 단계에서는 전파력을 예측하기 어렵다. 시간이 중요한 만큼 면밀히 관찰·분석해야겠지만, 가까운 시일 내에 급격히 확산하는 것이 아니라면, 과도하게 우려할 필요도 없다”고 강조했다.

안민 기자 peteram@

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